¿Cómo se puede resolver la catástrofe del agua contaminada de Gaza?

Foto: Mousa Hilleh, de 48 años, reconstruyó su hogar después de la ofensiva israelí del año 2014 en Gaza y afirma que no tener acceso a agua potable es una gran preocupación.

31 de octubre de 2018

Por  Sandy Tolan

Apenas el tres por ciento de los pozos de agua potable de Gaza es apto para el consumo humano, y la crisis está cobrando vidas. Este artículo es el segundo de una serie de dos partes sobre la crisis del agua en Gaza. El primero, que examina la catástrofe del agua y la salud en Gaza, se publicó ayer el lunes 29 de octubre.

Gaza: cuando se trata de sobrevivir en Gaza, el agua potable segura y limpia no está en la parte superior de la lista de prioridades de Mousa Hillah.

Desde la ofensiva israelí del año 2014, Hillah, conocido por sus vecinos y familiares como Abu Ali, ha tenido preocupaciones mucho mayores, que están profundamente grabadas en el rostro agotado de este hombre de 48 años.

Esquivando el fuego de los tanques israelíes, huyó con su familia de la destrucción de su vecindario de Shuja’iyya, destruido por Israel con un devastador ataque (7.000 proyectiles en apenas una hora) que asombró incluso a los oficiales militares estadounidenses. («¡Santo Bejeezus!», exclamó un general retirado.)

La familia se refugió durante meses en la casa de sus suegros cerca del mar, junto con otras 50 personas. Cuando regresaron, Abu Ali encontró su hogar, el que había construido después de 30 años, completamente destruido.

Ladrillo a ladrillo, lo reconstruyó, adornando su entrada principal, en una dosis de mordaz ironía, con proyectiles de tanque reutilizados.

Y ahora, que se encuentra sentado bajo un enrejado de hojas de uva, mientras que la luz se filtra durante la mañana, su menor preocupación es el agua potable, sino el zumbido de los drones israelíes que sobrevuelan el cielo, que a menudo es el presagio de otro ataque.

“Dios no lo permita que los militares de ambos lados, Israel o Egipto, comiencen a disparar a personas que se acercan a la valla, desesperados por agua limpia”. Gidon Bromberg, Director De Ecopeace Middle East, con sede en Tel Aviv

«Quiero dormir bien», explica Abu Ali, mientras su familia se refugia dentro de la casa reconstruida. «No me siento seguro en mi casa».

Así que el agua salobre, no potable que brota de su grifo, o el agua dulce con posible contaminación fecal en su tanque de la azotea: no están en los archivos de Abu Ali en la categoría de extrema molestia.

Esta misma mañana, por ejemplo, la electricidad se encendió solo de 6:30 a 8:30.

Se apagó antes de que llegara el camión de entrega de agua, «demasiado tarde para bombear el agua hasta el techo», se queja Abu Ali.

La escasez de agua potable es una preocupación importante, pero claramente, la preocupación por el zumbido de los aviones no tripulados tiene prioridad.

Catástrofe de agua en Gaza

Sin embargo, si la Franja de Gaza realmente se vuelve » inhabitable » para el año 2020, como lo advierten la ONU y los grupos humanitarios, será en gran parte debido al colapso total del sistema para suministrar agua potable segura y eliminar adecuadamente las aguas residuales causantes de enfermedades.

Debido a la catástrofe causada por el agua y las aguas residuales de Gaza, los expertos médicos observan ahora un fuerte aumento de las enfermedades transmitidas por el agua y por los alimentos, como la gastroenteritis, la diarrea grave, la salmonela, la fiebre tifoidea, una «magnitud alarmante» de retraso en el crecimiento en los niños pequeños, e incluso algo llamado «síndrome del bebé azul».

Los estudios médicos independientes revisados ​​por otros especialistas también documentan un aumento alarmante de la  anemia  y  la mortalidad infantil. Y los médicos en los hospitales de Gaza ahora reportan un aumento en los casos de cáncer pediátrico.

Durante años, estos sufrimientos parecían estar aislados del mundo exterior por capas de vallas, puertas cerradas, patrullas de aviones no tripulados y aviones de guerra israelíes, y  el desprecio  e indiferencia internacional.

Ahora, finalmente, se han activado las alarmas desde Washington hasta las capitales europeas, e incluso a la infraestructura de seguridad israelí en Tel Aviv, advirtiendo que se debe hacer algo para evitar que la catástrofe del agua en Gaza se salga de control.

«Si realmente quiere cambiar la vida de las personas, primero tiene que resolver el problema del agua», señala Adnan Abu Hasna, portavoz de Gaza de la agencia de la ONU para los refugiados palestinos, UNRWA.

¿Cómo comenzó la crisis del agua?

La crisis comenzó esencialmente con la creación de Israel en 1948, cuando cientos de miles de palestinos fueron expulsados ​​de sus pueblos y aldeas y la población de Gaza se cuadruplicó en cuestión de semanas.

Ahora, tres cuartas partes de los dos millones de habitantes de Gaza son refugiados. Sus descendientes ejercen una presión inmensa sobre el acuífero de Gaza, lo que hace que el agua del mar fluya hacia abajo.

Lo que está aumentando la presión sobre el acuífero son los miles de millones de galones bombeados por la ahora debilitada industria de los cítricos de Gaza, y los miles de millones más de los colonos israelíes de Gaza, que ayudaron a drenar una dulce bolsa de agua de Gaza antes de que Israel los retirara de la zona en el año 2005.

Ahora, apenas el  tres por ciento  de los pozos de agua potable de Gaza son aptos para el consumo humano.

El acuífero está gravemente contaminado con nitratos que causan enfermedades debido al uso de pesticidas, y de las aguas residuales que fluyen libremente a medida que la planta de aguas residuales de Gaza se cierra por falta de electricidad.

El bloqueo también ha retrasado la entrada de infraestructura hídrica vital, en algunos casos, por años  [Abdel Kareem Hana / Al Jazeera]

Y el agua potable desalinizada utilizada por dos tercios de los habitantes de Gaza, según las pruebas realizadas por la Autoridad Palestina del Agua, está propensa a la contaminación fecal, causando más enfermedades y convirtiéndola en un grave riesgo para los niños de Gaza.

El bombardeo por parte  de Israel de la infraestructura de suministro de agua,  incluidos pozos, torres  y tuberías de agua  y  plantas de alcantarillado,  en la ofensiva del año 2014, empeoró las cosas.

En teoría, un acuerdo de paz completo podría haber eliminado los desafíos al conectar Gaza con Cisjordania, donde el vasto Acuífero de la Montaña es lo suficientemente grande como para ahogar la crisis del agua en Gaza.

Los dos territorios están divididos, e Israel tiene un control efectivo sobre toda el agua, desde el río Jordán hasta el Mediterráneo.

A medida que se avecina una epidemia de salud, expertos, políticos, funcionarios humanitarios y habitantes de Gaza deben debatir la mejor manera de salir de la catástrofe del agua en Gaza.

‘Robado por los israelíes’

«Tenemos el 15 por ciento de nuestros recursos hídricos, y el resto es robado por los israelíes», explica Mazen Al Banna, viceministro de la autoridad de agua del gobierno de Gaza.

Mientras habla, la sirena de una ambulancia y un lento y triste funeral pasan por la oficina del ministro en la ciudad de Gaza, un memorial para los tres pequeños habitantes de Gaza que murieron en ataques aéreos israelíes el día anterior.

Hace décadas, Israel capturó el río Jordán, dirigiendo gran parte de su flujo hacia el Transportista Nacional de Agua de Israel.

Igualmente importante, controla el Acuífero de la Montaña, ejerciendo su poder en virtud de los acuerdos de Oslo para prohibir a los palestinos la perforación de pozos, aunque el acuífero se encuentra casi por completo debajo de Cisjordania.

«Y esto es contra el derecho internacional», indica Al Banna. «Estoy hablando de los derechos de los palestinos al agua. Es muy importante».

Sin embargo, defender los derechos de los palestinos sobre el agua equivale a debatir el derecho de retorno de los refugiados palestinos. Puede estar inscrito en el derecho internacional, pero sigue siendo una perspectiva lejana y vacilante dentro de la realidad política actual.

En cambio, los ministros de Hamas y todos los demás en Gaza deben lidiar con el asedio económico en curso de Israel, que ha restringido el movimiento de bienes básicos, incluidos suministros médicos y partes cruciales para la infraestructura del agua.

«La ocupación y el bloqueo son los principales impedimentos para la promoción exitosa de la salud pública en la Franja de Gaza», declaró un estudio de 2018 en  Lancet, que citó «efectos significativos y perjudiciales para la atención de salud».

Según un informe del año 2017 del grupo de derechos humanos israelí B’tselem: «Desde que comenzó el bloque, el sistema de salud se ha deteriorado aún más debido a la falta de equipos médicos, medicamentos y vehículos de rescate, y debido a los frecuentes y prolongados apagones».

El asedio israelí restringe drásticamente el movimiento de personas y materiales hacia y desde Gaza, incluidos los materiales de «doble uso» que, según afirma, podrían tener fines civiles y militares.

Esta es una razón directa por la cual  casi la mitad de  la población está desempleada, y un número creciente de habitantes de Gaza, que ahora son más de las tres cuartas partes de la población, dependan de la ayuda humanitaria.

El bloqueo también ha retrasado la entrada de infraestructura hídrica vital, en algunos casos, por años.

Una planta de desalinización propuesta para la ciudad de Gaza, por ejemplo, una de una serie de plantas propuestas, se ha retrasado desde el año 2010 debido a las restricciones de doble uso.

«Ocho años», indica Yasmin Bashir, coordinadora del proyecto para la empresa de agua municipal costera de Gaza. «Obtuvimos el financiamiento en el año 2012. Se supone que esta planta servirá a las personas que sufren de agua de alta salinidad y de mala calidad».

Durante años, Bashir continuó enviando «una larga lista» de material para aprobación israelí, incluidos tubos, bombas y piezas de repuesto para la planta de desalinización.

«Pero debido al bloqueo y al cierre frecuente, retrasó la entrada del material a Gaza».

Y eso es solo un proyecto.

«Actualmente gestionamos más de 25 proyectos», agregó Bashir.

Ahora, incluso las voces dentro de la infraestructura militar y de seguridad de Israel están sonando advertencias.

Según un informe del 2017 del Instituto de Estudios de Seguridad Nacional de Israel, «los severos límites en el acceso y movimiento impuestos por Israel y Egipto han impedido la reparación y reconstrucción después del conflicto».

La larga lista de artículos de doble uso de Israel, según el informe, «incluye 23 artículos esenciales» necesarios para el sector WASH de Gaza (agua, alcantarillado e higiene), «como bombas, equipos de perforación y productos químicos para la purificación del agua».

¿Es la desalinización la solución?

Ahora está surgiendo un consenso entre la Autoridad Palestina, la ONU, los donantes internacionales e incluso, según parece, el ejército israelí, para establecer una red de grandes plantas de desalinización y alcantarillado.

Esta solución tiene una etiqueta de precio de, al menos, 500 millones de euros y, en el mejor de los casos, está a muchos años de funcionamiento, si es que alguna vez se construye.

«Por supuesto, Gaza necesita este proyecto», comenta Rebhi al Sheikh, ex viceministro de la Autoridad Palestina del Agua con sede en Ramallah.

Otros critican que la solución de gran desarrollo y con una costosa tecnología, es inapropiada para una población empobrecida que lucharía por comprar agua desalada.

«Los planes fantásticos», comenta el hidrólogo alemán Clemens Messerschmid, con sede en Ramallah, no tienen en cuenta el hecho de que «Gaza no puede permitírselo. Simplemente comienza a llorar si observa el PIB».

Un niño palestino vierte agua en un recipiente de una planta de desalinización [Archivo: Ibrahim Khatib / Pacific Press / LightRocket a través de Getty Images]

Argumenta que los contratistas externos, incluso en Israel, serían los mayores beneficiarios del esquema de desalinización.

Tal vez sea más acorde, dice Messerschmid, la cantidad de agua que producirá la planta en última instancia no satisfará las necesidades de Gaza.

«No se alcanzan estas cantidades en condiciones realistas en Gaza».

Sin embargo, el plan de desalinización parece estar ganando impulso.

A las preocupaciones de la Autoridad Palestina sobre la crisis del agua en Gaza se unen agencias humanitarias, gobiernos extranjeros e incluso, al parecer, un comité de respuesta de emergencia del ejército israelí.

En un documento de respuesta de emergencia de Gaza circulado a «Amigos y colegas» sin nombre, el ejército israelí pide «una respuesta humanitaria inmediata» para «mejorar el suministro de energía» y «aumentar el acceso al agua potable» en Gaza.

A pesar del impulso de desalinización, una planta piloto en el sur de Gaza apenas opera.

Una visita del mediodía a fines del verano reveló una planta tranquila; los pájaros cantaban en las vigas sobre el piso de la planta ociosa: no había energía.

«No contamos más de cuatro horas de electricidad en estos días», explicó el gerente de la planta, Kamal Abu Moamar. «Pero esperamos».

Él está esperando que sus superiores, ministros de la Autoridad Palestina que resuelvan el problema. «Pero no sabemos cómo ni cuándo».

Incluso si las plantas están construidas, no hay garantía de que permanezcan en pie. Algunos funcionarios cuestionan si Israel decidirá bombardear las plantas de desalinización en la próxima ofensiva sobre Gaza, al igual que  bombardeó la central eléctrica de Gaza  y otras  infraestructuras críticas en ofensivas anteriores.

«Nadie puede decirle a Israel que estás haciendo lo incorrecto», dice Al Banna. «Israel está haciendo todo contra el derecho internacional, pero nadie puede impedir que Israel haga todo lo que quiere hacer».

En el documento «Respuesta de emergencia», el ejército de Israel respalda el plan de desalinización de Gaza, pero hasta el momento no ha ofrecido garantías de que no atacaría estas plantas en la próxima guerra.

Al Jazeera se contactó con un portavoz del ejército israelí una docena de veces, pero no recibió una respuesta antes de la publicación.

Entonces, la pregunta fue para Gregor von Medeazza, un experto en agua y saneamiento de UNICEF que trabaja en Gaza: ¿En estas circunstancias, invertir cientos de millones en fondos de donantes no es un gran riesgo?.

«Cualquier infraestructura es un riesgo», indicó, «Pero, ¿cuál es el camino a seguir?»

Más allá de las fronteras de Gaza

Abundan otros riesgos, tanto con el agua de Gaza como con sus aguas residuales, que desembocan en el mar a una velocidad de  110 millones de litros por día.

Estos riesgos fluyen mucho más allá de las fronteras de Gaza, fluyendo hacia el norte en las corrientes.

Gidon Bromberg, director de Ecopeace Middle East, con sede en Tel Aviv, indicó que las aguas residuales de Gaza llevaron al cierre de las playas israelíes, e incluso en un momento dado el cierre de la planta de desalinización en Ashkelon, que abastece a Israel con el 15% de su agua potable.

Bromberg dice que los israelíes no pueden seguir ignorando el desastre humanitario en Gaza.

Lo llamó «una bomba de tiempo», y advirtió sobre un brote de una enfermedad pandémica, una consecuencia directa del agua contaminada de Gaza.

Si eso sucede, advierte Bromberg, los habitantes de Gaza podrían acudir a la cerca de la frontera de Israel, no «con piedras o cohetes», sino «con cubos», solicitando agua limpia.

«Dios no lo permita si los militares de ambos lados, Israel o Egipto, comiencen a disparar a personas que se acercan a la valla, desesperados por agua limpia».

Palestinos llenan botellas y contenedores con agua de un grifo público en Rafah, en el sur de la Franja de Gaza 19 de julio de 2014 [Archivo: Ibraheem Abu Mustafa / Reuters]

Fuente: How can Gaza’s contaminated water catastrophe be solved?

Fuente: Sandy Tolan, Al Jazeera News / Traducción: Palestinalibre.org

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